科学家在太阳系边缘搜索第九行星

  天文学家Scott Sheppard正在系统地寻找遥远的行星,其中之一可能是隐身的行星X,即太阳系第九颗行星。 图片来源:Chris Maddaloni

  天文学家Scott Sheppard打算在美国夏威夷莫纳克亚山用昴星望远镜观测一整夜的星空,工作开始前他核对了一遍清单:山顶的空气非常清新,望远镜运行良好,3太字节的硬盘已经清空准备接收未来数小时的新数据洪流。

  在观测室的一面墙上,三个钟表分别记录着夏威夷、东京以及协调世界时。显示屏上显示着山顶的天气动态状况:风向、温度以及湿度。现在,一切状况都很好,尤其是天空的恒星也相对稳定。“没有比这更好的了。”该团队成员、希洛双子星天文台天文学家Chad Trujillo说。来自卡内基科学研究所的Shepp益智棋牌网址ard是该团队中唯一一名来自美国大陆的科学家。看到天体状况一切良好,他拿出了日志,开始为接下来10小时要做的事列出提要。

  现在,一切状况都很好,尤其是天空的恒星也相对稳定。在黄昏和黎明之间,他需要指引昴星望远镜直径8.2米长的巨大镜面,一个接一个地深度观测每片天域。数小时后,他会再次观看同一天域,然后第三次观看该天域。通过对比那些晃动的图像,研究人员可以狩猎那些数小时内移动非常缓慢的天体。那些都是比冥王星更远的遥远世界,位于太阳系最边缘的地带。这个区域正是长期以来天文学家搜寻行星X的范围。

  隐踪匿迹

  “它在那里。看到它了!”Sheppard说。灰色屏幕上的是一个浅色的点,在各种恒星的背景中跃然而出。这正是他此前看到的那个目标,该目标随后进入了他的日志:这个图像在计算机芯片上的编号是104,域编号为776,他们曾发现一个90天文单位之外的天体。但是目前尚不清楚这个天体有多大,或者它是否具有科学重要性,但它却是太阳系已经观测到的最远天体之一。

  天文学家已在其他恒星周围发现2000多颗系外行星。然而,太阳系最遥远的边界至今仍未探索过,间接观测技术并不适用于观测地球的这些远邻,这些远离太阳的行星光线过于暗淡,只有世界上最强大望远镜才能瞥见其踪影。Sheppard等人一直在寻找充斥着那片遥远天域的冰冷世界。其中非常紧要的一个目标就是太阳系最后一个伟大发现——环绕太阳公转的、比地球更大、比冥王星更远的第九颗行星。

  有关行星X的观点已经存在了一个多世纪,但是那些假设常常经不住进一步检验。2014年,Trujillo和Sheppard通过观察到的一些极遥远的天体,让行星X的假设再度活跃。今年1月,帕萨迪纳加州理工学院两名天文学家经过精确计算,推断了其在太阳系中的可能位置,从而让这一假说再次被关注。他们称其为“第九行星”,这个名字还有在2006年冥王星从行星被降格为矮行星的深层含义。

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